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Lepidoptera es un termino poco conocido por muchos, sin embargo es lo mismo que decir Mariposa. Son insectos holometábolos, es decir que su desarrollo es a través de fases, llamada también metamorfosis completa. Su reproducción es de tipo sexual y son ovíparos.

El orden Lepidoptera se ha dividido tradicionalmente en dos sub ordenes: Rhopalocera (mariposas diurnas) 15,000 especies y Heterocera (mariposas nocturnas), 85,000 especies.

La palabra lepidoptera proviene del Griego “lepis” que significa escama y “pteron” que significa alas, porque tienen el cuerpo lleno de diminutas escamas que dan color a sus alas.

Los lepidopteros son el segundo orden más grande de la clase insecta, posee alrededor 165,000 especies clasificadas en 127 familias y 46 superfamilias, sólo es superado por el orden Coleoptera (escarabajo) que cuenta con mas de 375,000 especies descritas.

Características del orden Lepidoptera

Los lepidopteros son insectos voladores con alas de variadas formas y colores, por eso son considerados los insectos más hermosos del planeta. Sus larvas son llamadas comúnmente orugas, gusanos, lagartas, isocas, etc.

Lepidoptera Mariposa Morpho Menelaus

Los adultos son de tamaño variable, miden entre los 3 y 25 mm. Tienen el cuerpo, las patas y las alas cubiertas de diminutas escamas o pelos aplanados.

Tienen tres pares de patas y dos pares de alas membranosas cubiertas de escamas de colores que les sirven en la termorregulación, la señalización y el cortejo de sus parejas.

Tienen ojos compuestos por ocelos y un par de antenas de distinta morfología; las mariposas diurnas tienen antenas clavadas (gradualmente ensanchada) y las nocturnas tienen antenas pectinadas (Como un peine ), plumosas o filiformes.

Los lepidópteros poseen un aparato bucal tipo probóscide, un tipo de “lengua” enrollable muy fina y larga que le sirve para lamer-chupar el néctar, esta especial forma le ayuda a la mariposa a alimentarse desde distintos ángulos sin necesidad de moverse. La trompa llamada espiritrompa, permanece enrollada cuando la mariposa no la esta utilizando.

Las larvas se alimentan principalmente de materia vegetal como ser hojas, tallos, raíces, semillas o frutos, por esta razón muchas llegan a convertirse en su etapa de larva en plagas repudiables para los agricultores, otras especies se alimentan de productos alimenticios como harinas y granos. Otras especies desarrollan el papel de polinizadoras de cultivos y plantas.

Las Lepidoptera o mariposas adultas se alimentan libando (chupando) néctar y otras sustancias liquidas de las flores a través de su espiritrompa. Excepto la familia Micropterigidae, ya que su alimentación se realiza debido a su capacidad masticatoria y se alimentan de polen, esporas de hongos, etc. Otras especies poseen un ciclo vital corto, su etapa de imago o crisálida es muy corta y por esa razón cuando son adultos no se alimentan, sino que usan toda su energía para reproducirse y luego mueren.

Ciclo de vida de las Lepidoptera

Huevos

La hembra pone sus huevos en forma individual o en grupos en la planta de la que se alimentarán las larvas al nacer, a éstas se les llama planas hospederas. A veces son varias hembras las que depositan los huevos en el mismo lugar. Los huevos no son cuidados por la mariposa, ellos deberán resistir solos hasta su eclosión que dura entre los 3 y 7 días después de la puesta. Algunas veces los huevos son destruidos o comidos por hormigas, moscas o avispas, aunque algunas especies tienen estrategias para evitar la depredación y el parasitismo.

Orden Lepidoptera Mariposas

Larvas u orugas

La larva para salir del huevo le hace un orificio con sus mandíbulas. Algunas especies salen del cascarón o corion dejándolo casi intacto, mientras que otras lo destruyen parcial o totalmente porque ese es su primer alimento. Una vez fuera del huevo las larvas pueden vivir solas o en grupos sobre las hojas de la planta hospedera, algunas especies para refugiarse enrollan, doblan o unen las hojas con diminutos hilos de seda que ellas mismas producen, otras penetran las hojas, semillas, frutos o tallos y viven en los tejidos internos de las plantas.

Las larvas son de forma cilíndrica y su cuerpo se divide en cabeza, tórax y abdomen, sin embargo su apariencia puede variar según la familia a la que pertenezca. Las larvas crecen a medida que se van alimentando y durante este proceso mudan entre 4 y 5 veces la cutícula o piel para crecer bien. Cada vez que la larva muda la piel crece un poco más y en ocasiones también cambia su color y la forma, algunas veces los cambios son sutiles pero otra veces el cambio es tanto que parece otra especie. La etapa de larva es la fase de mayor duración de los lepidópteros, pero algunas veces es más corta en el verano que en el invierno.

Cuando la larva esta completamente desarrollada vacía sus intestinos y abandona el lugar de la planta donde se alimentó o deja totalmente la planta y busca un buen lugar para hacer su pupa o crisálida si son mariposas diurnas o su capullo en el caso de las mariposas nocturnas.

Pupa o Crisálida

Muchas especies de Lepidoptera logran la forma de su pupa después de algunos minutos y obtiene el color final después de un día ya que adaptan el color dependiendo del entorno elegido. Gran parte de las pupas o crisálidas son inmóviles, pero algunas mueven sus segmentos abdominales cuando algo les molesta. Durante esta etapa se reorganizan las estructuras internas que formarán la mariposa adulta.

La etapa de pupa dura alrededor de 5 a 20 días, sin embargo este tiempo puede variar dependiendo de la especie y el ambiente donde este. Cuando la mariposa esta completamente formada empuja con sus patas la pupa para poder salir, cuando salen algunas se quedan en el mismo sitio estirando y secando sus alas, otras se refugian lejos.

Al momento de salir, la mariposa expusa de su abdomen una sustancia de colores llamada “meconio” esto es el desecho que acumuló durante su etapa de formación. Al salir la mariposa debe tener las alas libres y estiradas para que la hemolinfa o sangre de los insectos recorra las venas de las alas y les ayude a extenderlas a su tamaño normal, si esto no ocurre se le dañarán las alas y la mariposa no podrá volar.

Mariposa Adulta

Cuando emerge de la pupa, la mariposa debe esperar que sus alas se fortalezcan por completo para poder realizar su primer vuelo, esto puede durar entre 2 o 3 horas. Con su primer vuelo comienza de nuevo el ciclo de vida de la mariposa, mientras viven estos bellos insectos calientan sol, chupan néctar de las flores o zumo de algunas frutas maduras, separarse, encontrar su pareja y reproducirse.

Para completa su ciclo de vida, algunas especies deben realizar todo esto lo más rápido posible porque solamente viven uno o dos días, otras especies en cambio tienen más tiempo porque viven varios meses. Pero por lo general el promedio de vida de una mariposa es de una semana y 10 días.

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